South Region: La oportunidad de Virginia

Su condición de favorito no se discute, como tampoco la dificultad del camino. La solidez de Virginia será desafiada por grandes nombres y potenciales Cenicientas. Desde el físico de Kentucky al dominio de DeAndre Ayton. Mientras Cincinnati o Tennessee buscan refrendar sus temporadas, Kansas State, Nevada o Loyola Chicago opositan a dar la sorpresa.

 

#1. Virginia CavaliersResultado de imagen de virginia cavaliers logo

  • Conferencia: ACC
  • Localización: Charlottesville, Virginia
  • Entrenador: Tony Bennett
  • Apariciones en el Madness:

Temporada 2017/18

  • Regular season: 31–2 (17–1 ACC)
  • Torneo de conferencia: Campeones

No hay equipo más sólido que los Cavaliers, ni mejor defensa. Y posiblemente, tampoco mejor curriculum. Sobran las razones para imaginarse a Virginia en San Antonio y las expectativas son acordes a los éxitos logrados. Es la mejor oportunidad que ha tenido nunca Tony Bennett para conquistar el título.

Para ello, ha vuelto a hacer de la disciplina su seña de identidad. La packline defense de Bennett no ha dejado que ningún rival alcance los 70 puntos esta temporada. Contexto ideal para las exigencias de marzo. El torneo final favorece a quienes saben funcionar en ritmos bajos y para Virgina eso es música para sus oídos. El salto de los Cavaliers, sin embargo, ha llegado en ataque. La eficiencia ha venido acompañada de alternativas. Kyle Guy se ha consolidado como uno de los mejores jugadores del país pero en Charlottesville se alejan de cualquier dependencia. Devon Hall y Ty Jerome en primera línea, o DeAndre Hunter desde el banquillo han sido piezas fundamentales, pero sobre todo, actores muy fiables en finales apretados.

La versatilidad de jugadores como Isaiah Wilkins o la dureza física de secundarios como Mamadi Diakite completan un bloque hecho por y para imponer su ley en cada partido. Nadie, incluso en sus dos únicas derrotas del curso, ha podido sacar a los Cavaliers de su terreno. La paciencia y la madurez que transmiten está más cerca del ámbito castrense que de los estándares universitarios. Virginia no entiende de escépticos. Es ahora o nunca.

  • Predicción: Final Four

#2. Cincinnati BearcatsResultado de imagen de cincinnati bearcats basketball logo

  • Conferencia: American
  • Localización: Cincinnati, Ohio
  • Entrenador: Mick Cronin
  • Apariencias en el Madness: 32

Temporada 2017/18

  • Regular season: 30–4 (16–2 AAC)
  • Torneo de conferencia: Campeones

Parece que los Bearcats se han pasado la temporada con la obligación de reivindicarse. Ni su balance ni sus rachas de victorias han sido suficientes para despejar dudas, que aun puntuales, han aparecido en momentos claves del curso. Tras redimirse en el torneo de la AAC, Cincinnati se presenta en marzo sin el ruido de muchos y con los recursos de muy pocos.

Todo lo que podemos decir de la defensa de Virginia se puede ver reflejado en los Bearcats. La exigencia física es el baluarte de la obra maestra de Mick Cronin, principal culpable de conducir a Cincinnati del ostracismo a la primera línea del baloncesto universitario. Su refugio lo construyen el carácter y un núcleo duro de confianza. Al frente está Jacob Evans, como pegamento Gary Clark, como escuderos Kyle Washington y Jarron Cumberland y como microondas, el freshman Cane Broome.

La pluralidad es uno de sus principales argumentos. Y no solo en lo anotador. La labor coral en el rebote y la distribución del balón son fundamentales en un equipo al que le falta brillo pero no oficio. Aunque en el barro son capaces de ganar a cualquiera, los problemas aparecen cuando se piden velocidad y tiro exterior. No habría que descartar la sorpresa a las primeras cambio ante Georgia State, ni tampoco que se planten en el Elite 8. ¿Estarán a la altura?

  • Predicción: Sweet 16

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#3. Tennessee VolunteersResultado de imagen de tennessee basketball logo

  • Conferencia: SEC
  • Localización: Knoxville, Tennessee
  • Entrenador: Rick Barnes
  • Apariciones en el Madness: 21

Temporada 2017/18

  • Regular season: 25–8 (13–5 SEC)
  • Torneo de conferencia: Subcampeones

De estar penúltimos en las predicciones de principio de temporada a compartir el titulo de regular season con Auburn. A Rick Barnes apenas le ha costado 3 años devolver a los Volunteers a la élite universitaria. Y lo ha conseguido como una de las revelaciones del curso.

Tennessee llega al Gran Baile afianzada como realidad. El seed #3 lo confirma y su excelente defensa lo avala. En una SEC donde ha cundido el caos ellos se han movido como pez en el agua, haciendo de Knoxville un fortín y de la solidez su principal baza. No brillan en nada pero cumplen en todo. La culpa empieza en su entrenador pero pronto se dirige a la pintura. Grant Williams y Admiral Schofield conforman uno de los mejores dúos interiores del país. El primero fue elegido mejor jugador de la SEC y es la razón por la que los Vols salen ilesos de los tanteos bajos y el desgaste físico.

Todo lo que tienen de musculo les falta de pólvora en el perímetro. Las aspiraciones de Tennessee pasan por la evolución del juego exterior y todas las miradas se centran en Jordan Bone. El rendimiento del base puede ser decisivo para saber si los Vols pueden trasladar su gran temporada regular a las exigencias de marzo.

  • Predicción: 2ª ronda

Resultado de imagen de arizona basketball logo#4. Arizona Wildcats

  • Conferencia: PAC 12
  • Localización: Tucson, Arizona
  • Entrenador: Sean Miller
  • Apariciones en el Madness: 35

Temporada 2017/18

  • Regular season: 27–7 (14–4 Pac-12)
  • Torneo de conferencia: Campeones

La montaña rusa de los Wildcats aterriza en marzo con la esperanza de que solo se hable de baloncesto. El escándalo de corrupción es ineludible, como también la escalada que han protagonizado en la segunda parte de la temporada. Una campaña de menos a más en lo deportivo hasta consolidarles como claros dominadores de su conferencia.

Aunque si hablamos del Madness quizá no deberíamos empezar por ahí. Tal vez sería mejor  afirmar que en sus filas tienen al mayor dominador del baloncesto universitario. No hay nadie como DeAndre Ayton y el antídoto contra él se paga a precio de oro. De cómo optimicen sus virtudes dependerá el devenir de Arizona en el torneo, y aunque Sean Miller tenga responsabilidad en ello, también la tienen sus compañeros.

Si deja las controversias fuera de las canchas Allonzo Trier volverá a ser su mejor socio. Rawle Alkins será el hilo conductor entre ellos y Dusan Ristic su compañero de baile bajo aros. Aunque todos ellos son argumentos de peso, las dudas llegan por dos frentes. Por un lado, el resto del reparto, y por otro, la inconsistencia atrás. Los Wildcats tienen argumentos para aspirar a todo, pero las soluciones que encuentren serán determinantes para llegar a San Antonio o ser víctima de un upset. No habrá termino medio.

  • Predicción: Elite 8

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Resultado de imagen de kentucky basketball logo#5. Kentucky Wildcats

  • Conferencia: SEC
  • Localización: Lexington, Kentucky
  • Entrenador: John Calipari
  • Apariciones en el Madness: 51

Temporada 2017/18

  • Regular season: 24–10 (10–8 SEC)
  • Torneo de conferencia: Campeones

Kentucky se ha alejado del domino para ponerse el mono de trabajo. Los Wildcats han echado de menos el talento de otros años, pero John Calipari ha conseguido poner el gen competitivo a la altura de su potencial físico. ¿Resultado? Un campeonato de la SEC donde antes se anticipaba un cataclismo.

Llegan en su mejor momento de la temporada. Empezando por la evolución defensiva. Calipari al final ha dado con la tecla  atrás y desde entonces la cara es otra. También ha influido la aparición de una referencia clara. Shai Gilgeous Alexander ha pasado del banquillo a ser el eje de los suyos. Un diamante en bruto con la versatilidad suficiente para demostrar que el nivel reciente no es ningún espejismo.

Compartiendo liderazgo estará Kevin Knox. Capacidades innegables pero carácter bajo lupa. A examen también estará un Hamidou Diallo con tantos puntos como inconsistencia. Incógnitas que se unen  a las de un Jarred Vanderbilt capaz de erigirse como Factor X o un PJ Washington con recursos para ser más diferencial. No será por nombres, ni por físico. Aunque tal vez puede ser por calidad o falta de tiro exterior. En todo caso, Kentucky se presenta con menos ruido y en pleno rodillo.

  • Predicción: Sweet 16

Resultado de imagen de miami hurricanes logo#6. Miami Hurricanes

  • Conferencia: ACC
  • Localización: Coral Gables, Florida
  • Entrenador: Jim Larrañaga
  • Apariciones en el Madness: 10

Temporada 2017/18

  • Regular season: 22–9 (11–7 ACC)
  • Torneo de conferencia: Cuartos de final

No se puede hablar de fracaso pero tampoco de haber alcanzado las expectativas. La temporada de los Hurricanes ha sido un quiero y no puedo que ha terminado como un ejercicio de supervivencia. Sin Bruce Brown, que tampoco estará en el Madness, el objetivo ha sido salir con vida.

Lo consiguieron, sin brillo pero con solvencia. A falta de su principal referencia Larrañaga se ha aferrado como nunca al desgaste físico y la disciplina defensiva. Miami ha apostado por el barro y a falta de atractivo los resultados han compensado.  En esa fórmula ha acabado floreciendo el freshman Lonnie Walker, quien ha sabido cubrir la falta de puntos y el paso atrás de JaQuan Newton. Cerca de él ha estado Dewan Huell, una de las pocas piezas a la altura de todo lo que se esperaba.

Por suerte hay alternativas que acompañan. Dejan Vasiljevic y Chris Lykes han sido los microondas de un equipo con carácter pero falto de temple en citas de altura. Los Hurricanes necesitan un revulsivo si quieren dejar de estar en las quinielas para el primer gran upset del Gran Baile. Conseguir más de un triunfo sería un éxito.

  • Predicción: 1ª ronda

Resultado de imagen de nevada wolfpack logo#7. Nevada Wolfpack

  • Conferencia: Mountain West
  • Localización: Reno, Nevada
  • Entrenador: Eric Musselman
  • Apariciones en el Madness: 22

Temporada 2017/18

  • Regular season: 27–7 (15–3 MW)
  • Torneo de conferencia: Semifinales

Cómo de atractiva tiene que ser una mid major para caer en semifinales de su torneo de conferencia y conseguir un seed #7 en el March Madness. O mejor aún,  cómo de meritoria tiene que ser la temporada de una mid major para resucitar la Mountain West y acabar el curso en el Top 25 del país. Eric Musselman tiene todas las respuestas.

Su trabajo en el banquillo ha vuelto a ser admirable. La prueba no está sólo en los resultados sino en la forma de conseguirlos. Los Wolfpack tienen uno de los mejores ataques del país, un juego vistoso nutrido por talentos de primer nivel. Los hermanos Martin y Jordan Caroline conforman un trío capaz de tumbar a cualquiera. Versatilidad, físico y rebote que moldean a una Nevada hecha para correr y destrozar tableros.

Con Kendall Stephens como referencia por fuera, los Wolfpack se han sobrepuesto a la lesión de Lindsey Drew, su director de orquesta, para mantener un equilibrio envidiable. Está claro que marzo es otra historia, pero si imponen su ritmo, las sorpresas pueden estar al orden del día. Participación clave para un programa que quiere seguir creciendo.

  • Predicción: 2ª ronda

Resultado de imagen de creighton logo#8. Creighton Bluejays

  • Conferencia: Big East
  • Localizacion: Omaha, Nebraska
  • Entrenador: Sean McDermott
  • Apariciones en el Madness: 21

Temporada 2017/18

  • Regular season: 21–11 (10–8 Big East)
  • Torneo de conferencia: Cuartos de final

Los Bluejays han vivido inmersos en la burbuja hasta que a la hora de la verdad supieron escapar de ella. Un triunfo in extremis ante Villanova dejó atrás una temporada de percances e inconsistencia.

Creighton llega al Gran Baile sin nada que perder y un ataque de vértigo. Ni siquiera la lesión de Martin Krampelj ha evitado que en Omaha el desenfreno se convirtiese en rutina. Todo gira en torno a Marcus Foster, uno de los mejores artilleros del país y líder indiscutible de la escuadra. Su segunda espada es Khiry Thomas, responsable de apuntalar uno de los backcourts más temidos de la Big East. Más allá de ellos no hay grandes nombres, pero sí una labor coral reflejada en hasta otros 5 jugadores con más de 6 puntos por encuentro.

Una bomba de relojería con un debut a cara o cruz. Enfrente tendrán a una Kansas State de estilo opuesto y una puesta en escena más solida. Sin embargo, nada impedirá que los Bluejays sean fieles a su estilo. Nadie cuenta con ellos, pero nadie querrá tampoco un intercambio de golpes. Creighton jugará con fuego.

  • Predicción: 1ª ronda

Resultado de imagen de kansas state logo#9. Kansas State Wildcats

  • Conferencia: Big 12
  • Localización: Manhattan, Kansas
  • Entrenador: Bruce Weber
  • Apariciones en el Madness: 30

Temporada 2017/18

  • Regular season: 22–11 (10–8 Big 12)
  • Torneo de conferencia: Semifinales

No han necesitado el brillo de los focos para ser uno de los equipos más sólidos de la Big 12. Mientras los ojos iban a parar a estrellas mediáticas y grandes nombres, Bruce Weber minimizaba errores y sumaba victorias de valor. Un exquisito ejercicio de cálculo con don de oportunidad y muy pocas grietas.

La defensa podría ser la seña de identidad de los Wildcats, pero también la ausencia de carencias claras. La falta de calidad de cara al aro la han compensado con dos referencias indiscutibles. Dean Wade por dentro y Barry Brown por fuera  conectan a la perfección para llevar el peso ofensivo sobre sus hombros. Y como apoyo incondicional, ahí está Xavier Sneed. Una columna vertebral que no ha dejado de responder en momentos clave.

Estar aquí ya es un premio en Manhattan pero no quieren dejar de superar expectativas. Creighton parece un rival factible para cosechar otro éxito y encontrarse (probablemente) con el coco. Una lucha de estilos que puede confirmar una de las temporadas más meritorias del baloncesto universitario.

  • Predicción: 2ª ronda

Resultado de imagen de texas longhorns logo#10. Texas Longhorns

  • Conferencia: Big 12
  • Localización: Austin, Texas
  • Entrenador: Shaka Smart
  • Apariciones en el Madness: 34

Temporada 2017/18

  • Regular season: 19–14 (8–10 Big 12)
  • Torneo de conferencia: Cuartos de final

Siempre entre la espada y la pared, los Longhorns han aprendido a sufrir y valorar cada triunfo para conseguir un billete no exento de polémica. Un equipo intermitente, que sin embargo, supo responder cuando estaba al límite en una de las conferencias más igualadas de la temporada universitaria.

Shaka Smart ha salvado los muebles haciendo lo que mejor sabe: ritmo, carácter e intensidad atrás. No le han faltado obstáculos. La terrible baja de Andrew Jones o la reciente suspensión de Eric Davis Jr. han propiciado soluciones de urgencia. Aunque Kerwin Roach acudió a la llamada, la zona se ha encargado de llevar la iniciativa. Junto a la solidez de Dylan Osetkowski está el prodigio físico de Mo Bamba. Las condiciones del freshman han marcado la diferencia en la evolución tanto suya como la de su equipo. Todos los ojos estarán puestos en un jugador determinante sólo con su presencia.

El descaro de Roach aparecerá en escena, pero Smart va a necesitar la mejor versión de un Matt Coleman en plena eclosión. Su guardaespaldas puede ser su secreto mejor guardado: Jacob Young, un sophomore que ha sabido aprovechar las circunstancias para sumar y coger desprevenido al rival. La temporada de los Longhorns no da muchas razones para ser optimistas, pero el cuadro les deja una oportunidad inmejorable para protagonizar sorpresas.

  • Predicción: 2ª ronda

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Resultado de imagen de loyola chicago logo#11. Loyola Chicago Ramblers

  • Conferencia: Missouri Valley
  • Localización: Chicago, Illinois
  • Entrenador: Porter Moser
  • Apariciones en el Madness: 6

Temporada 2017/18

  • Regular season: 28–5 (15–3 MVC)
  • Torneo de conferencia: Campeones

Los Ramblers no son ningún desconocido. Llevan toda la temporada despertando la mirada de los curiosos, que al igual que los expertos al otro lado del charco, no han dudado en etiquetarlos como una de las mejores mid majors del país. El adiós de Wichita State de la MVC ha sido su trampolín para saltar al Gran Baile.

Todo empezó con un brillante upset ante Florida y acabó con un dominio incontestable de su conferencia. Loyola Chicago presenta una de las 5 mejores defensas del país. Su facilidad para llevar los encuentros a su terreno les convierte en un equipo aguerrido y muy incómodo en ritmos bajos. Su firmeza atrás se complementa con pólvora desde el perímetro.  Clayton Cluster y Donte Ingram son las principales referencias de un núcleo con hasta 5 jugadores en dobles figuras.

Por eso su duelo ante Miami es candidato a potencial upset. Son inferiores físicamente y no dudaran en ralentizar el partido todo lo que sea necesario.  Si lo consiguen, sus opciones se disparan. Porter Moser lleva todo el curso explotando virtudes y escondiendo carencias y ahora los Ramblers se quieren vestir de Cenicienta.

  • Predicción: 2ª ronda

Resultado de imagen de davidson basketball logo#12. Davidson Wildcats

  • Conferencia: Atlantic 10
  • Localización: Davidson, North Carolina
  • Entrenador: Bob McKillop
  • Apariciones en el Madness: 14

Temporada 2017/18

  • Regular season: 21–11 (13–5 A-10)
  • Torneo de conferencia: Campeones

No es casualidad que estén en las quinielas de de potencial upset en la primera ronda, como tampoco que contra todo no pronóstico se alzaran con el título de la Atlantic 10. Davidson se ha convertido sin previo aviso en uno de los agitadores de la temporada.

Tras toda una campaña bajo el radar los chicos de McKillop han puesto sus argumentos sobre la mesa. Un equipo valiente, con referencias consolidadas, pólvora exterior, algún factor inesperado y una progresión defensiva que se ha dejado ver en su camino a la sorpresa. Peyton Aldridge es la cabeza más visible, un 4 abierto capaz de anotar de todas las formas imaginables. Su escudero está de moda. El freshman Kendall Grady viene de tumbar a Rhode Island y su nombre ya no pasa desapercibido. Como tampoco el de Jon Axel Gudmunsson, el islandés es el pegamento de los Wildcats y la extensión de su entrenador en pista.

Su apuesta ofensiva es la mayor amenaza que se cierne sobre Kentucky. Si el upset es posible, es porque en un buen día los triples de Davidson pueden  tumbar a cualquiera. Y el aviso está en que los 7 jugadores que componen la rotación principal superan el 37.7% desde el perímetro. Con mucho que ganar y poco que perder, los Wildcats saben que la campanada pasa por ser fieles a su estilo.

  • Predicción: 1ª ronda

Imagen relacionada#13. Buffalo Bulls

  • Conferencia: Mid American
  • Localización: Buffalo, New York
  • Entrenador: Nate Oats
  • Apariciones en el Madness: 3

Temporada 2017/18

  • Regular season: 26–8 (15–3 MAC)
  • Torneo de conferencia: Campeones

La mid major más divertida del país. Y con diferencia. Los Bulls han alcanzado el Gran Baile con ritmo endiablado y un ataque trepidante. Hasta cuatro jugadores superan los 14 puntos por encuentro, y por si fuera poco, solo seis equipos en todo el país han conseguido anotar más que ellos esta temporada.

Nate Oats reúne una plantilla con experiencia y una identidad ofensiva muy asentada. El núcleo anotador lo componen los juniors CJ Massinburg, Nick Perkins y Jeremy Harris, mientras que Wes Clark se erige como hilo conductor de un movimiento de balón excelente. Su liderazgo en la MAC no ha tenido alternativa y prueba de ello son las tres únicas derrotas que han firmado en el calendario de conferencia.

Ante Arizona tendrán la oportunidad de desplegar todo su arsenal sabedores de que sus deberes está temporada ya están hechos. Un regalo envenenado para unos Wildcats que no se han prodigado por su solidez defensiva. Por perfil y propuesta, los Bulls saben que ahí pueden hacer daño. Su juego a campo abierto pide una oportunidad como Cenicienta.

  • Predicción: 1ª ronda

Resultado de imagen de wright state basketball logo#14. Wright State Raiders

  • Conferencia: Horizon League
  • Localización: Fairborn, Ohio
  • Entrenador: Scott Nagy
  • Apariciones en el Madness: 3

Temporada 2017/18

  • Regular season: 25–9 (14–4 Horizon)
  • Torneo de conferencia: Campeones

Si alguien quiere divertirse no puede acudir a los Raiders. Son seguramente el peor ataque de este March Madness, algo que no tendría sentido si no presentaran antes una defensa a la altura de los más grandes. Wrigth State cumple con la etiqueta de equipo aguerrido que tanto casa con el barro del NCAA Tournament.

Su máximo anotador es Grant Benzinger, sin embargo, el título de mejor jugador quizá recae sobre Loudon Love, un interior muy sólido que roza el doble doble por partido. Una de las mejores armas de los Radiers, de hecho, está en su planta. Los de Scott Nagy tienen centímetros para que su defensa sea igual de competitiva que en la Horizon. La premisa es clara: compensar con oficio la falta de talento ofensivo. Sus opciones de sorprender a Tennessee pasan por frenar en seco.

  • Predicción: 1ª ronda

Resultado de imagen de georgia state basketball logo#15. Georgia State Panthers

  • Conferencia: Sun Belt
  • Localización: Atlanta, Georgia
  • Entrenador: Ron Hunter
  • Apariciones en el Madness: 4

Temporada 2017/18

  • Regular season: 24–10 (12–6 Sun Belt)
  • Torneo de conferencia: Campeones

Ron Hunter está de vuelta en el March Madness. Los Panthers aprovecharon el tropiezo de Louisiana en el torneo de la Sun Belt para soñar como lo hicieron hace tres años. Tal vez ahora no cuenten con RJ Hunter, pero sí con un jugador con recursos de sobra para una sorpresa de ese calibre. D’Marcus Simonds es la versatilidad personificada y uno de los nombres a seguir en este Gran Baile.

Bajo su liderazgo los Panthers pueden aspirar a hacer ruido. Su ataque no es excesivamente brillante pero su trabajo atrás cumple con las exigencias de un posible upset. Aunque Cincinnati es un hueso muy duro de roer a estas alturas, también lo era Baylor hace tres años. Tras un mes de febrero para olvidar alcanzaron su mejor versión para el torneo de conferencia. Georgia State volverá a tirar de épica para recuperar el protagonismo.

Resultado de imagen de umbc basketball#16. UMBC Retrievers

  • Conferencia: American East
  • Localización: Catonsville, Maryland
  • Entrenador: Ryan Odom
  • Apariciones en el Madness: 2

Temporada 2017/18

  • Regular season: 24–10 (12–4 America East)
  • Torneo de conferencia: Campeones

Tumbar a Vermont es motivo suficiente para tomarse a los Retrievers en serio. Los Catamounts eran una de las mejores mid majors del país y un candidato a hacer ruido en el Gran Baile, pero marzo no deja prisioneros. UMBC llega a la cita con muy pocas expectativas pero con una estrella consolidada y una sobresaliente facilidad para anotar desde fuera.

Porque no se puede entender a los Retrievers sin Jarius Lyles. El transfer de VCU ha hecho de todo y bien, incluyendo una exhibición en la final del torneo de la America East y un triple para sellar un billete al Gran Baile. Aunque si hablamos de triples no está solo. UMBC registra un 38% de acierto en esta parcela, algo aún más reseñable si tenemos en cuenta que el 44% de los tiros que lanzan llegan desde el perímetro.

Los Retrievers tendrán que explotar su mayor virtud ante la mejor defensa del país. Los chicos de Ryan Odom necesitarán una noche perfecta (y algo más) para intentar el que sería el mayor upset de la primera ronda.

  • Predicción : 1ª ronda

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