EAST REGION: La gloria espera a Villanova

Por Bryan García (@esperandomarzo)

Tradicionalmente, la East Region ha sido siempre foco de todas las miradas al ser una de las regiones más potentes del torneo. Ya no por estadística, sino por situación geográfica, donde buena parte de las mejores universidades de la costa este y sureste hacen su aparición. Y este año no iba a ser la excepción. Villanova es la gran protagonista de la misma, uno de los conjuntos más solventes del panorama nacional que busca la gloria conseguida hace dos años, y todo lo que no sea una presencia más en la Final Four será un rotundo fracaso.

Sin haber grandes nombres como en otras conferencias, en esta East Region encontramos programas muy compactos y muy buen armados como Purdue, Texas Tech o Wichita State que pueden complicar la vida a cualquiera. Ojo también a los posibles upsets, donde Alabama, St. Bonaventure o Marshall tienen las de ganar. Dos grandes nombres en esta región, Collin Sexton y Jalen Brunson, pero el talento en la posición de base se cotiza a muy alto precio: Jevon Carter, Keenan Evans, Jaylen Adams, Carsen Edwards, Jon Elmore, Jonathan Stark, Chris Chiozza, Kamar Baldwin, Aaron Holiday… Sin duda alguna, no faltará la emoción en esta región, donde el camino de Villanova a la final regional no será precisamente un camino de rosas.

Resultado de imagen de villanova basketball logo#1. Villanova Wildcats

  • Conferencia: Big East
  • Localización: Villanova, Pennsylvania
  • Entrenador: Jay Wright
  • Apariciones en el NCAA Tournament: 37
  • Regular season: 30-4 (14-4 Big East)
  • Torneo de conferencia: Campeón

Junto a la universidad de Virginia, los Wildcats de Villanova se han convertido en el ejemplo innato de solidez en la competición este curso. Jay Wright lleva muchos años inculcando una mentalidad ganadora en el programa cuya expectación no termina de desaparecer. Scottie Reynolds, Corey Fisher, Maalik Wayns, JayVaughn Pinkston, Ryan Arcidiacono, Josh Hart, Jalen Brunson… La lista de jugadores Wildcats a los que Wright ha dado la alternativa, ha dado la vitola del equipo y han respondido con sobriedad y por encima de lo esperado es para destacar.

El éxito del programa es patente, y hay mimbres para que siga yendo a más. Jalen Brunson y Mikal Bridges han hecho de estos Wildcats un nuevo equipo sólido y potente ofensivamente a la vez, y jugadores de segunda línea como Donte DiVincenzo, Phil Booth, Eric Paschall u Omari Spellman han dotado al programa de una profundidad de plantilla extraordinaria. Hay muchas razones para creer en un nuevo título nacional para Villanova, pero estamos ante uno de los torneos más abiertos que se recuerdan, y ya sabemos que marzo siempre nos tiene guardada más de una sorpresa. Por de pronto, aquí les bancamos muy fuerte.

  • Predicción: Final Four

Resultado de imagen de purdue basketball logo#2. Purdue Boilermakers

  • Conferencia: Big Ten
  • Localización: West Lafayette, Indiana
  • Entrenador: Matt Painter
  • Apariciones en el Madness: 29
  • Balance: 28-6 (15-3)
  • Torneo de conferencia: Subcampeón

Los Boilermakers sufrieron un serio revés este verano con la marcha de uno de sus jugadores más importantes de la última década, Caleb Swanigan, quien dominó a su antojo todos los aros universitarios de la pasada temporada. Pero Purdue ni mucho menos se vino abajo ni pensó en tiempos de reconstrucción, y Matt Painter ha sabido explotar con éxito una plantilla que ha rendido a un nivel increíble, y su presencia en este Tournament es más que justificada. Sus 28 victorias resultan prácticamente inimaginables a principio de temporada, y Purdue tiene talento, experiencia y muchas ganas de hacer algo importante en este Gran Baile. Carsen Edwards se ha afianzado como uno de los mejores combos del país, gran mano exterior, buena capacidad de anticipación y robo, una buena distribución de pelota y un gran IQ.

Vince Edwards e Isaac Haas han sabido hacer olvidar con mucho mérito a Swanigan en la pintura, el primero con su ya característica versatilidad y ética de trabajo, y el segundo con su envergadura, su buena visión de juego y su trabajo en el poste. Pero este equipo no funcionaría así sin un glue-guy como Dakota Mathias, un defensor innato, curtido en mil batallas y con una exquisita mano de tres puntos. Su objetivo parece claro: la Final Four.

  • Predicción: Final Four

Resultado de imagen de texas tech basketball logo#3. Texas Tech Raiders

  • Conferencia: Big 12
  • Localización: Lubbock, Texas
  • Entrenador: Chris Beard
  • Apariciones en el Madness: 16
  • Balance: 24-9 (11-7 Big 12)
  • Torneo de conferencia: Semifinales

La Big 12 Conference ha sido para muchos analistas la conferencia más potente e igualada de las grandes Majors de esta Division I, sobrepasando incluso a la casi imbatible ACC. El efecto Trae Young y la igualdad hasta el último momento ha sido un factor a tener en cuenta, pero el temporadón que se han marcado los Red Raiders –inesperado para todos– ha sido para enmarcar. Los de Lubbock pudieron presumir incluso de liderar la conferencia durante muchos días en solitario, y buena parte del éxito se debe al inigualable Keenan Evans, un pequeño base que se ha convertido, sin exagerar, en uno de los mejores jugadores de toda la NCAA.

Mentalidad ganadora, capacidad de liderazgo, escurridizo, una muñeca intachable y un seguro de vida con el balón en sus manos. Veremos si entra en el próximo draft, pero en caso negativo podría ser un caramelo muy goloso para equipos europeos de primer nivel. En Lubbock apuestan también por la juventud, y muestra de ello es el temporadón de jugadores como Zhaire Smith, un talentoso atleta capaz de aportar en ambas canastas, o el también freshman Jarrett Culver, otro jugador escaso de centímetros pero que lo compensa con entrega y sacrificio.

  • Predicción: Elite Eight

Resultado de imagen de wichita state basketball logo#4. Wichita State Shockers

  • Conferencia: AAC
  • Localización: Wichita, Kansas
  • Entrenador: Gregg Marshall
  • Apariciones en el Madness: 15
  • Balance: 25-7 (14-4)
  • Torneo de conferencia: Semifinales

Los Shockers de Wichita State han tenido que jugar con más corazón con cabeza en su temporada de debut en la AAC. A principios de año el hype generado por su gran y experimentado bloque unido a su llegada a las Power 6 Conferences prácticamente hizo que nadie dudara de que fuese uno de los mejores 5-6 programas del país. Y el título de conferencia era prácticamente un hecho. Pero sus dos grandes estrellas, primero Landry Shamet y posteriormente Markis McDuffie, con sendas lesiones en el pie impidieron que Wichita State estuviese con todos sus efectivos prácticamente hasta el año nuevo, y por seguro que ambos no están todavía recuperados al cien por cien.

Pese a todo, la temporada de los Shockers se puede calificar como de notable alto, con solo 7 derrotas en todo el curso aunque con muy pocas victorias de cierto prestigio que le ayudasen a ganar algún puesto más en este Tournament. Además del maravilloso rendimiento dado por Shamet durante todo el año pese a su lesión en verano, es necesario destacar la gran labor del pívot Shaquille Morris, intratable en la pintura y jugando a nivel de All-American en muchos encuentros. Mucho ojo con él para ser reclutado en Europa. El tirador Conner Frankamp y el interior zurdo Darral Willis conforman el resto de jugadores interesantes de esta productiva plantilla, que por seguro dará que hablar en este torneo.

  • Proyección: Elite Eight

Resultado de imagen de west virginia logo#5. West Virginia Mountaineers

  • Conferencia: Big 12
  • Localización: Morgantown, West Virginia
  • Entrenador: Bob Huggins
  • Apariciones en el NCAA Tournament: 29
  • Balance: 24-10 (11-7)
  • Torneo de conferencia: Subcampeón

Por enésima vez, Bob Huggins ha tratado por activa y por pasiva romper el maleficio de «eterno contender» de la Big 12, pero Kansas se resiste a dejar el perenne trono de la conferencia, y no han sido capaces de derrotarlas en ninguno de los tres enfrentamientos de esta temporada. Pese a todo han sido 24 buenas victorias, siendo uno de los pocos afortunados de la competición en romper el entramado defensivo de Virginia, aunque acabaron yendo de más a menos en su calendario y sus 10 derrotas han pesado más que sus triunfos. Eso sí, poco se le puede discutir a un Jevon Carter que ha hecho una temporada espectacular: liderando, anotando, defendiendo, asistiendo, motivando, sacando de quicio a sus rivales –Trae Young le recordará con poco aprecio– y ganando enteros para que su nombre se escuche pronto en el próximo draft de rookies.

Destacar también la enorme temporada del malí Sagaba Konate, que se ha convertido de un año a otro en uno de los mayores intimidadores interiores de toda la competición, aprovechando también la ausencia del sancionado Esa Ahmad durante el primer tramo de competición. Su característica «Press Virginia» volverá a este Tournament, y no serán pocos los que caigan en sus redes. De su trabajo atrás y del talento de Jevon Carter dependerá el éxito de estos Mountaineers.

  • Predicción: Sweet Sixteen

Resultado de imagen de florida basketball logo#6. Florida Gators

  • Conferencia: SEC
  • Localización: Gainesville, Florida
  • Entrenador: Mike White
  • Apariciones en el Madness: 19
  • Regular season: 20-12 (11-7 SEC)
  • Torneo de conferencia: Cuartos de final

No ha sido su mejor año. De hecho, junto a Kentucky han sido una de las grandes decepciones de la SEC Conference, aunque los de John Calipari han sabido arreglar un poco la temporada haciéndose con el torneo de conferencia. Pocas excusas tiene Florida, KeVaughn Allen y Chris Chiozza no han dominado tan abruptamente como muchos pensábamos a principios de temporada, mostrándose muy erráticos e inconsistentes durante todo el año, y tanto Egor Koulechov como Jalen Hudson se han encontrado muy solos en labores anotadoras sin capacidad de continuidad desde el banquillo de manera fluida. Además, John Egbunu volvió a recaer de su lesión de rodilla y ha estado prácticamente sin jugar toda esta temporada.

Pero no sería la primera vez que los Gators sorprenden en el NCAA Tournament –basta con irse hasta la temporada pasada– y si terminan de encontrar un equilibrio ofensivo y defensivo entre sus titulares y logran una mayor implicación de los jugadores de banquillo, otro gallo podría cantar. Ojo a Keith Stone, de lo más potable de los Gators en este tramo final de temporada, un interior muy solvente que supone una gran amenaza exterior para el rival.

  • Predicción: Sweet Sixteen

Resultado de imagen de arkansas logo#7. Arkansas Razorbacks

  • Conferencia: SEC
  • Localización: Fayetteville, Arkansas
  • Entrenador: Mike Anderson
  • Apariciones en el Madness: 32
  • Regular season: 23-11 (10-8)
  • Torneo de conferencia: Semifinales

La campaña en la SEC Conference sin duda ha sido una de las más extrañas que se recuerdan. Eso sí, han sido la conferencia que más equipos ha logrado incluir en este NCAA Tournament más allá de la ACC, y eso dice mucho también del nivel competitivo mostrado por los programas centro-sureños. Uno de tantos equipos «on the bubble» que finalmente lograron entrar desde la SEC son los Razorbacks, conjunto que ha logrado sumar victorias interesantes durante su calendario (Oklahoma, Florida , Tennessee…) pero se ha echado en falta que fueran capaces de dar un paso más, y mimbres en su plantilla tenían para ello.

Daryl Macon y Jaylen Barford regresaron desde el pasado draft para guiar al equipo de Fayetteville, y su grandísimo nivel anotador así lo ha atestiguado, pero si un jugador se ha ganado los focos en Arkansas esta temporada es sin duda Daniel Gafford. El pívot freshman ha sido una de las grandes revelaciones de la temporada, donde con su gran envergadura, desparpajo y su asombrosa capacidad de rebote y tapón ha asombrado a medio país, y eso le ha catapultado a ser –casi con seguridad– una primera ronda en el próximo draft. El duelo que les enfrentará a Butler en esta primera ronda promete ser uno de los más interesantes del torneo.

  • Predicción: Sweet Sixteen

Resultado de imagen de daniel gafford arkansas

Resultado de imagen de virginia tech logo#8. Virginia Tech Hokies

  • Conferencia: ACC
  • Localización: Blacksburg, Virginia
  • Entrenador: Buzz Williams
  • Apariciones en el NCAA Tournament: 10
  • Balance: 21-11 (10-8)
  • Torneo de conferencia: Segunda ronda

Invitación histórica para estos Hokies, que desde hacía más de treinta años no realizaban un back-to-back en este NCAA Tournament, y es algo que solo ha ocurrido dos veces en la historia del programa de Blacksburg. Quizás su invitación no haya sido una de las que más ha sorprendido entre los analistas universitarios, pero dado que no han hecho tampoco una temporada especialmente espectacular (21-11 de balance general) hay que reconocer que llama la atención su presencia este curso.

Eso sí, desde luego sus victorias ante North Carolina, Duke y Virginia durante el calendario de la ACC prácticamente le han dado el billete este curso. Los Hokies son un conjunto impredecible, capaces de lo mejor y de lo peor, y curiosamente se enfrentarán en esta primera ronda ante un conjunto con similares características (Alabama). Lo mejor es que podemos disfrutar del talento anotador que presentan los de Buzz Williams este curso: la dirección de Justin Robinson, también corazón ofensivo del equipo; el versátil Chris Clarke, ya recuperado plenamente de su última lesión de rodilla; las excepcionales muñecas de Justin Bibbs y Ahmed Hill; la solidez interior de Kerry Blackshear o el talento y frescura de un Nick Alexander-Walker que ha causado sensación desde el primer día.

  • Proyección: Segunda ronda

Resultado de imagen de alabama basketball logo#9. Alabama Crimson Tide

  • Conferencia: SEC
  • Localización: Tuscaloosa, Alabama
  • Entrenador: Avery Johnson
  • Apariciones en el NCAA Tournament: 20
  • Balance: 19-15 (8-10)
  • Torneo de conferencia: Semifinales

Muchos hemos alzado los brazos al aire al enterarnos de la elección de muchos programas elegidos este pasado domingo que no terminan de convencernos de que se hayan ganado su billete al NCAA Tournament. Algunos, como la universidad de Alabama, se ha visto beneficiado por la presencia del prometedor Collin Sexton, a quien el comité no ha querido dejarlo fuera de este NCAA Tournament. Sexton es un jugador único, brillante, espectacular y con una clase descomunal, pero también que se deja la piel sobre la pista y que posee una ética de trabajo mastodóntica desde su etapa de High School.

Estamos hablando –con permiso (o no) de Trae Young– del mejor base de esta promoción, y probablemente de todo el draft. Pero Alabama es también la muñeca de otro novato magnífico, John Petty, es también la veteranía y sacrificio interior de Donta Hall, y es también el talento de jóvenes como Dazon Ingram o Braxton Key, jugadores al servicio del equipo. Los Crimson Tide tendrán una presión extra en este Tournament: demostrar que su plaza en el torneo se la han ganado a pulso, y que programas como Saint Mary’s, Middle Tennessee, Baylor o USC no merecían realmente tal privilegio. Tienen mucho talento joven, y en marzo todo puede pasar.

  • Predicción: Segunda ronda

Resultado de imagen de butler basketball logo#10. Butler Bulldogs

  • Conferencia: Big East
  • Localización: Indianapolis, Indiana
  • Entrenador: LaVall Jordan
  • Apariciones en el NCAA Tournament: 16
  • Balance: 20-13 (9-9)
  • Torneo de conferencia: Semifinales

Hablar de Butler y hablar del NCAA Tournament es trasladarnos automáticamente al pasado reciente y dibujarse en nosotros una enorme sonrisa. La eterna cinderella, y el equipo de todos. La esencia de Brad Stevens sigue estando presente en el programa pese al paso de los años, y ellos saben que este torneo es especial para la universidad, y que los jugadores y sus aficionados saben que todo el país volverá a enfocarles en cada partido que jueguen. LaVall Jordan ha sabido sacar lo mejor de sus jugadores en su primera experiencia como entrenador jefe en el programa de Indianapolis, y si bien han ido a menos con el paso de las temporadas su estancia en el Tournament de este año no ha sido un regalo.

Kelan Martin ha vuelto a mejorar sus registros por cuarta temporada consecutiva, siendo el buque insignia un año más de estos Bulldogs, un jugador con una facilidad de anotación impresionante y sobradísimo de clase. Tampoco anda escaso de talento el joven base Kamar Baldwin, que ya el año pasado nos sorprendió en su año freshman y que finalmente se ha consagrado en el equipo como uno de los jugadores más importantes del mismo gracias a su rapidez de bote, sus penetraciones y una zurda exquisita. The Butler Way volverá a estar presente un año más.

  • Predicción: Segunda ronda

Resultado de imagen de st bonaventure logo#11. St. Bonaventure Bonnies

  • Conferencia: A-10
  • Localización: St. Bonaventure, New York
  • Entrenador: Mark Schmidt
  • Apariciones en el Madness: 7
  • Regular season: 25-7 (14-4)
  • Torneo de conferencia: Semifinales

Hablar de la Atlantic-10 es hablar irremediablemente de programas como Rhode Island, Dayton, VCU o Davidson, tres equipos que han dado grandes alegrías en el torneo en estos últimos años, pero poco se habla de la buena labor de Mark Schmidt al frente de estos Bonnies, un conjunto neoyorkino más a sumar en el bracket, y seis años después aquí están de vuelta. Quizás no tengan el empuje popular de otros conjuntos Mid-Majors, pero con una plantilla tan eléctrica y con el talento anotador que poseen, enfrentarse a ellos en un torneo como el NCAA Tournament es poco menos que un reto.

En su plantel se encuentran uno de los dúos más terroríficos de la competición: Jaylen Adams, puro talento exterior y un jugador con hambre perenne de puntos que además es capaz de distribuir bie la bola entre sus compañeros; y Matt Mobley, otro veterano de guerra con mucha facilidad para anotar, especialmente desde fuera, y con un muy buen físico que le permite defender a la perfección a bases y escoltas rivales. Junto a ellos destacar la buena temporada realizada por Courtney Stockard, un debutante en la Division I que también rebosa talento anotador y que puede jugar tanto de 3 como de falso 4. Eso sí, llega renqueante de una lesión en el A-10 Tournament, veremos si finalmente puede jugar.

  • Predicción: Segunda ronda

Resultado de imagen de ucla logo#11. UCLA Bruins

  • Conferencia: PAC-12
  • Localización: Los Angeles, California
  • Entrenador: Steve Alford
  • Apariciones en el NCAA Tournament: 47
  • Balance: 21-11 (11-7)
  • Torneo de conferencia: Semifinales

No estamos acostumbrados a ver a UCLA en pleno período de reconstrucción. No es fácil reemplazar a jugadores del calibre de Lonzo Ball, T.J. Leaf, Bryce Alford, Ike Anigbogu o Isaac Hamilton, pero Steve Alford ha sabido jugar bien sus cartas y no solo ha sacado buen jugo de sus freshmen estrellas y sus veteranos para que den un paso adelante, sino que han sido capaces de llevarles al mismísimo NCAA Tournament. Por los pelos, eso sí, ya que tendrán que jugar la ronda previa en Dayton para estar entre los 64 clasificados finales.

El descaro de los jóvenes Kris Wilkes y Jaylen Hands han sido fundamentales en estos renovados Bruins, pero sin duda las piezas fundamentales de los angelinos son el pívot Thomas Welsh, versátil interior, trabajador, grandioso reboteador y con muy buena mano en el tiro; pero sobre todo la labor ofrecido este año por un Aaron Holiday superlativo que ha sido el verdadero líder de la temporada de los Bruins, un jugador de gran ética de trabajo, buena mano exterior y donde el protagonismo que le quitaron Ball y Alford la pasada temporada lo ha refrendado en esta. Será esencial conocer si Wilkes y Hands continúan una temporada más en el programa, ya que con el talento joven que viene por detrás los de Los Angeles podrían volver en muy poco tiempo a la plana nacional. De momento tienen enfrente a un duro competidor en St. Bonaventure, pero será un rival más que digno si desean aspirar a profundizar en el bracket y dar más de una sorpresa.

  • Predicción: Segunda ronda

Resultado de imagen de collin sexton alabama

Resultado de imagen de murray state basketball logo#12. Murray State Racers

  • Conferencia: OVC
  • Localización: Murray, Kentucky
  • Entrenador: Matt McMahon
  • Apariciones en el NCAA Tournament: 16
  • Balance: 26-5 (16-2)
  • Torneo de conferencia: Campeón

Uno de los programas más sólidos de las Mid-Majors regresa al Tournament por la puerta grande. Los Racers han encadenado 13 victorias consecutivas en la OVC para alcanzar el preciado billete directo al torneo, un hito nada desdeñable después de la gran temporada que también ha cuajado la universidad de Belmont. El programa ha visto nacer estos últimos años a jugadores talentosos como Isaiah Canaan o Cameron Payne, y el siguiente en entrar en esta lista de estrellas Racers es sin duda Jonathan Stark.

El veterano combo-guard pone punto y final a su trayectoria universitaria en un estado de forma impresionante, y es uno de los jugadores más interesantes a seguir de esta competición. Junto al vertiginoso base Ja Morant y el undersized Terrell Miller, jugadores de distinto rol e importancia pero que dan equilibrio al juego de los de Kentucky, los Racers no renunciarán a salir derrotados en su primer compromiso en el torneo, y con el estado de forma actual de Jonathan Stark puede suceder cualquier cosa. Matt McMahon espera volver a descorchar la botella de champagne.

  • Predicción: Segunda ronda

Resultado de imagen de marshall basketball logo#13. Marshall Thundering Herd

  • Conferencia: C-USA
  • Localización: Huntington, West Virginia
  • Entrenador: Dan D’Antoni
  • Apariciones en el Madness: 5
  • Regular season: 24-10 (12-6)
  • Torneo de conferencia: Campeón

Dan D’Antoni ha conseguido lo que nadie había podido lograr en estos últimos treinta años. Clasificación histórica de los Thundering Herd a este NCAA Tournament, si bien han tenido altibajos durante todo su calendario este curso. Como buen hermano D’Antoni, Dan sigue un estilo de juego no muy diferente al de su hermano pequeño Mike, un estilo rápido de juego con mucha presencia de tiradores exteriores y con posesiones muy cortas. Un ritmo de juego que para este NCAA Tournament podría darle más de un susto a equipos de mayor rango competitivo que Marshall.

Sin duda el jugador más interesante a seguir del equipo es Jon Elmore, un base todoterreno que aporta liderazgo, presencia ofensiva y distribución de balones en ataque. Ya el año pasado estuvo tanteando presentarse al draft, y no sería raro verle este curso como una segunda ronda. Destacar además la buena labor de C.J. Burks, un jugador con gen anotador y buena mano de tres puntos, y la del bosnio Ajdin Penava, un poderoso ala-pívot de corte defensivo que además tiene buena mano desde fuera. Han sido la bestia negra de un conjunto tan potente en estas Mid-Majors como Middle Tennessee, y ahora buscan extender su buen hacer en este Tournament.

  • Predicción: Segunda ronda

Resultado de imagen de stephen f austin logo#14. Stephen F. Austin Lumberjacks

  • Conferencia: Southland
  • Localización: Nacogdoches, Texas
  • Entrenador: Kyle Keller
  • Apariciones en el Madness: 5
  • Regular season: 28-6 (14-4)
  • Torneo de conferencia: Campeón

La Southland ha sido sinónimo de Stephen F. Austin estos últimos años. Tras tres participaciones consecutivas en el NCAA Tournament, el año pasado no fueron capaces de acceder al Big Dance tras un duro período de reconstrucción que hoy en día sigue estando latente, pero sorprendentemente Kyle Keller ha sabido dirigir al equipo en la dirección correcta en muy pocos encuentros al frente del programa.

El conjunto texano sobrevive merced a la aportación de su particular trío de jugadores: el rapidísimo y anotador Shannon Bogues; Kevon Harris, un alero con buena mano y un buen motor físico; y T.J. Holyfield, un reboteador y taponador nato. Y la experiencia de jugadores como Leon Gilmore o Ty Charles puede darles ese toque que les diferencie del resto de Low-Majors en este torneo. Todos recordamos a esos Lumberjacks de Thomas Walkup que lograron el upset ante VCU, orquestado en los banquillos por un Brad Underwood al que le llovieron ofertas de Majors tras estas tres estancias en el Tournament. El espíritu es el mismo, y ya solo falta hacerlo realidad.

  • Predicción: Segunda ronda

Resultado de imagen de cal state fullerton logo#15. Cal State Fullerton Titans

  • Conferencia: Big West
  • Localización: Fullerton, California
  • Entrenador: Dedrique Taylor
  • Apariciones en el NCAA Tournament: 3
  • Balance: 20-11 (10-6)
  • Torneo de conferencia: Campeón

La Big West Conference se ha vuelto una de las conferencias más impredecibles de este final de temporada. Y es que en estos últimos años la conferencia ha enviado al NCAA Tournament a ocho equipos diferentes, y el último de ellos en llegar son estos Titans. Los de Dedrique Taylor son un equipo a tener en cuenta dentro de la Big West, conformando uno de los juegos ofensivos más potentes de la misma y que tiene en el neoyorkino Kyle Allman a uno de los mejores jugadores que los Titans han visto en años.

Un potente y atlético escolta capaz de lanzar sobradamente de lejos como de defender duramente el perímetro. Khalil Ahmad y Jackson Rowe conforman las dos grandes segundas espadas para Allman. El primero, un versátil alero que es capaz de moverse en las tres posiciones exteriores, mientras que Rowe es su principal activo en la pintura, un duro y físico 4 undersized muy activo bajo tableros. Un triunfo ante Harvard ha sido su principal victoria esta temporada, y si bien tienen jugadores interesantes para pelear en este Tournament, su trayectoria no se espera que sea especialmente larga.

  • Predicción: Segunda ronda

Resultado de imagen de liu brooklyn logo#16. LIU Brooklyn Blackbirds

  • Conferencia: NEC
  • Localización: Brooklyn, New York
  • Entrenador: Derek Kellogg
  • Apariciones en el NCAA Tournament: 7
  • Balance: 18-16 (10-8)
  • Torneo de conferencia: Campeón

Pese a salir por la puerta de atrás de UMass, Derek Kellogg ha demostrado que si tiene un equipo medianamente competitivo entre sus manos es capaz de hacer maravillas, y estos Blackbirds son la prueba de ello. Pero no nos engañemos, nadie contaba con los de Brooklyn en este torneo, de la misma forma que nadie esperaba la derrota en la final del NEC Tournament ante una Wagner que ha sido casi inexpugnable durante todo el año. Pero nadie dijo que fuera fácil, ni justo.

Los exteriores Joel Hernandez y Raiquan Clark capitanean la ofensiva del equipo de Kellogg, y junto al base Jashaun Agosto conforman las principales opciones de los neoyorkinos para pasar de ronda. En general, son un equipo falto de centímetros y que tiran más de oficio que de calidad individual, haciendo del tiro exterior su principal virtud conjunta. Será bastante poco probable que los Blackbirds sean capaces de sumar alguna victoria en el torneo –son uno de los peores equipos de los que han accedido al mismo– pero esto es el NCAA Tournament, y no podemos subestimarles.

  • Predicción: First Four

Resultado de imagen de radford basketball logo#16. Radford Highlanders

  • Conferencia: Big South
  • Localización: Radford, Virginia
  • Entrenador: Mike Jones
  • Apariciones en el Madness: 3
  • Regular season: 22-12 (12-6)
  • Torneo de conferencia: Campeón

En la Big South no se hablaba de otra cosa más que de UNC Asheville y de la posibilidad de que los Bulldogs sumasen una nueva participación en el NCAA Tournament. Y la sorpresa fue mayúscula cuando el campeón regular de la conferencia caía contra pronóstico ante una Liberty hipermotivada que acabó siendo foco de la prensa colegial a nivel nacional.

Con todo ello, Radford logró enfrentar a los Flames en una final inédita donde un histórico triple de Carlik Jones acabaría dando el paso a los Highlanders a la competición por primera vez en los últimos nueve años, un título logrado además en su propia cancha. Más allá de la aportación ofensiva de hombres como el propio Jones y el undersized Ed Polite Jr., Radford es un equipo que podríamos catalogar como «chapado a la antigua», con una plantilla de no muchos centímetros, pero gran instinto de lucha por el balón, trabajo conjunto y donde su férrea defensa prima por encima de su talento ofensivo. Pocos creen en Radford, y esa es su gran motivación para dar la campanada en el torneo.

  • Predicción: First Four

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