Mientras Indiana mete miedo, UNI, UNC Asheville y FGCU sellan su billete al Madness

Marzo en su máximo esplendor. A la par que las grandes conferencias terminan sus calendarios de temporada regular, las mid-majors están inmersas en su lucha por el Madness. Northern Iowa, UNC Asheville y Florida Gulf Coast fueron los afortunados de una semana que se cerró con tres billetes más para el Gran Baile.

Maryland, la última víctima de Bloomington


Los días de dudas y problemas extradeportivos ya quedan atrás. Tom Crean ha devuelto la solidez a los Hoosiers, y la fórmula es sencilla: el dinamismo de siempre, pero con criterio. Maryland fue el último testigo. En su necesidad por reivindicarse, los Terrapins salieron exhibiendo recursos, con voluntad de controlar el partido, pero faltos de la solidez necesaria. Tras un inicio dubitativo, la maquinaria de Indiana puso la directa alentada por un Assembly Hall abarrotado. Bajo la batuta de Yogi Ferrell, Indiana creció desde la fluidez, moviendo bien el balón e involucrando a todos sus efectivos. Mientras Mark Turgeon dependía del ingenio de Melo Trimble, en los locales aportaban desde Max Biefeldt a Nick Zeisloft. Maryland era previsible, y la agresividad defensiva de IU bien lo iba a aprovechar.

La verticalidad de Troy Williams sería el ingrediente definitivo para romper el choque. Su inspiración era el reflejo de un equipo que lejos de complicarse, se asentaba en la efectividad para mantener a su rival a raya. Ni siquiera el buen hacer de Robert Carter podía amenazar siquiera la ventaja de los Hoosiers. Cualquier intento de remontada sería un espejismo, ya que el no anotar en los últimos 3 minutos sepultaría a los Terps. El fin de fiesta ideal para un Assembly Hall que despidiría a sus seniors a lo grande, con imbatibilidad en casa (17-0) y el título de la Big Ten bajo el brazo. (62-80)

Washpun corona a los Panthers

Un “Arch Madness” de vértigo tenía que acabar con la emoción por bandera. La prematura caída de Wichita State había dejado una oportunidad inmejorable, y tanto Northern Iowa como Evansville iban a dar buena cuenta de ello. La primera parte, sin embargo, iba a ser territorio Panther. Mientras Wes Washpun controlaba el ritmo del encuentro, Klint Carlson se encargaba de frenar a Mockevicius. Los pilares de un guión que dejaba a los Purple Aces fuera de combate, al menos de momento.

El choque estaba muy cuesta arriba, ya no sólo por el resultado, sino por las sensaciones. Sin embargo, la charla de Marty Simmons en el descanso fue el principio de un cambio total. DJ Balentine salía a la palestra, asociándose con Jaylon Brown para revolucionar un partido en el que Northern Iowa ya no estaba cómodo. Mockevicius pondría la puntilla a una reacción que dejaba todo por decidir en la recta final. No obstante, los Panthers se guardarían un último cartucho. Era tiempo de héroes, y tras un intercambio frenético, Wes Washpun asumió la responsabilidad. Aclarado, step-back y un lanzamiento épico que acabaría en canasta. Un game-winner que por segundo año consecutivo, daba a Northern Iowa el título de la MVC y el pase al Torneo Final. (56-54)

‘Dunk City’ volverá al Madness

No queda lejos aquella Florida Gulf Coast de 2013. Esos Eagles que gracias a un estilo tan espectacular como meritorio, no sólo se ganaron el apelativo de “Dunk City”, sino que dejaron su impronta en la historia del March Madness. Un equipo para el recuerdo, al igual que lo quiere volver a ser este año. El primer paso lo consiguió anoche, y no fue nada fácil. Casi 40 minutos a remolque que culminaron en un final de infarto. Con Derrick Newton a la cabeza, Stetson controló el choque compensando con pluralidad su inferioridad interior. Hasta que apareció el perímetro. Zach Johnson y Christian Terrell cogieron las riendas de un encuentro que tuvo que irse a la prórroga. Envalentonados, y con la inestimable ayuda de Atravious Simmons, Florida Gulf Coast aprovechó sus oportunidades para decantar la balanza. Están de vuelta. (78-80)

UNC Asheville culmina la sorpresa en la Big South

Su victoria ante High Point fue una declaración de intenciones. Si habían derrotado al gigante, ahora tocaba su escudero. Winthrop dejaría claro desde el principio su condición de favorito, llevando el partido a su terreno con un Jimmy Gavin omnipresente. La impresión era que tenían el partido bajo control, pero después del descanso, los Bulldogs protagonizaron una remontada memorable. El liderazgo de Dwyane Suton sería diferencial, pero no estuvo sólo. Y es que el vendaval ofensivo de UNC Asheville no iba a obtener respuesta. Una vez dieron con la tecla, la confianza hizo el resto para certificar el título de la Big South y su cuarto billlete al March Madness de su historia. (77-68)

Otros resultados destacados:

  • Purdue 91-80 Wisconsin
  • SMU 54-61 Cincinnati (!)
  • Holy Cross 60-38 Army
  • Iona 80-71 Siena

Actuaciones destacadas:

  • Troy Williams (vs Maryland): 23 puntos, 5 rebotes, 2 tapones
  • Caleb Swanigan (vs Wisconsin): 27 puntos, 8 rebotes
  • Nigel Hayes (vs Purdue): 30 puntos, 8 rebotes, 3 asistencias
  • Malcolm Hill (vs Penn State): 39 puntos, 13 rebotes
  • AJ English (vs Siena): 29 puntos, 5 asistencias
  • Dwayne Sutton (vs Winthrop): 25 puntos, 18 asistencias
  • Antravious Simmons (vs Stetson): 21 puntos, 12 rebotes, 2 tapones

Championship Week

Aunque las mid-majors no paran, es tiempo también para las power conferences. El cetro de las mejores competiciones está en juego, y ya se conoce el camino que tendrá que tomar cada uno para conseguirlo.

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